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什么是中阴身? 
    中阴又叫中蕴、中有,就是五阴和五蕴的意思。所谓阴和蕴,是指色、受、想、行、识
五种,乃三界众生生命的组合元素。阴是唐以前的旧译,蕴是唐以后的新译。三界众生称为
二十五有,所谓有,就是有五蕴;不出三界是被五蕴所困,解脱生死即是出离五蕴的三界。 
    中国民间说:「跳出三界外,不在五行中。」把佛教的五蕴改为中国思想的金、木、
水、火、土五行。其实,五行的相生相克仅属于物质世界。佛教的五蕴之色蕴就涵盖了全部
的五行,其余的四蕴则属于精神世界。精神与物质的结合,就成为三界众生的活动现象。 
    根据《俱舍论》第十卷,中阴身有五个名字,分别是:意生身、求生、食香、中有、
起,这是依据其性质分的。如:依意求生得化身,因而称「意生身」;又因其经常喜好寻察
当生之处,而名「求生」;依各种喜爱的气味来维持和营养他们的身体,故名「食香」;因
为是处于从此生的败坏到另一生出现之间的过渡期,所以叫「中有」;他能够产生生命过程
中的另一个身体,而他本身却是不藉父母等缘,乃自然而生,因此又称为「起」。 
    有福报的中阴身是以好的香气为滋生的食物,无福的中阴身是以恶臭的气味为滋生的食
物。凡是中阴身都有神通,能够见到肉眼所不能见到的事物。中阴身的阶段究竟能维持多少
时间?有不同的说法:有说一直到另一期生命的开始为止,不论多久都叫中阴身;有说中阴
身的生命只有七天,他可以死了又生,生了又死,一次又一次地受生为中阴身。但是古来佛
教所相信的,是根据《大毗婆娑论》所说的,人死之后七七日间为中阴,因此而有在人死之
后七七日内设斋供养,做布施功德,祈祷冥福,超度亡灵等的佛事,相沿成为一般的佛教信
仰。 
    其实,人死之后,在另一期生命的出生之前,叫做中阴。三界、六道所有众生,死此生
彼,都经过中阴的阶段;但无色界众生是定境,没有色蕴,所以没有中阴。以《大宝积经》
第五十六卷〈入胎藏会〉所说,由地狱众生而转的中阴,容貌丑陋,如烧焦的枯木;由傍生
而转的中阴,其色如烟;由饿鬼所转的中阴,其色如水;欲界的人及天所转的中阴,带有金
色;色界众生所转的中阴,形色鲜白。因此,中阴身的形状有两手、两脚、四脚、多脚,或
者没有脚,都是随著他们生前的形相,而显出同类的身相。又根据《俱舍论》第九卷说,欲
界中人的中阴,身量像五、六岁的儿童。欲界的菩萨之中阴则如壮年人的身量且相貌杰出,
当其入胎投生时,必有光明照耀。而色界天人的中阴,则形量圆满和他生前相同。 
    根据《大乘义章》第八卷说,欲、色二界众生一般皆有中阴身,唯上善及重恶众生,死
后立即往生净土,转生善类,或直堕地狱及饿鬼趣,所以没有中阴。以重恶众生的业感而
言,唯造五逆罪者没有中阴。 
    又根据《释净土群疑论》卷二,也有两种见解:一说往生净土,不经中阴,因为命终之
时,即生于莲花中,所以不应有中阴;另一说则是,往生净土之人,从此秽土而生彼净土,
是死此而生彼,在这中间当有中阴,不过虽经十万亿佛土,仅如弹指顷,沿途以诸佛国土的
香饭之气滋养其中阴身。这些说法虽不尽相同,但都表示了中阴身的存在。 
    从以上的经论资料所见,凡是众生,若在欲界与色界,除了大善大恶能于死后直升直堕
之外,都会经过中阴身的阶段。他不属于任何一道,当他所待投生的因缘成熟,就会以入胎
和化生的方式确定投生的类别。 
    在未投生之前,可有转变其投生类别的方法。例如得闻佛法,或亲属为其祈福供养,做
种种佛事,便能影响这一中阴身的前途上升;如果由于积怨难消,再加上亲友和仇敌的干
扰,也会使得中阴身改变方向而堕于恶道。所以西藏密宗特别重视中阴身救度法;即在显
教,也主张临终的助念和七七的超度。以佛法来救济中阴,是召请中阴身来听闻佛法,化解
心结,减轻烦恼,也以佛法的力量使得有缘的鬼神欢喜,以此为其结善缘的功德达到超度的
效果。 
    至于上善与极恶之人其所以没有中阴身的原因,是在于他们没有等待因缘的必要。就好
像有人在大学还没毕业时,已经办好出国留学的手续,或已被公司、行号、机关预聘,毕业
之后,不需要等待工作机会,或到处找工作,这也许是他们的家庭背景或学业成绩优于一般
学生所致。相反的,如果出生便为猪、牛、羊等的家畜,表示出生以后,已经决定了他们被
人宰杀,做为食物的命运。因此,如果积极修行、努力为善、信心深厚、愿力坚固,就没有
堕落三涂的恐惧。只要以信愿和修行的力量自利利人,上求下化,便会依信心往生净土,依
愿心修菩萨道,不论生于佛国,或生于娑婆,都是直来直往,毫无彷徨、等待的现象,所
以,对信愿具足的佛教徒而言,并没有中阴身的过程,也不必要他人以中阴身救度法来超
度。 
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